martes, 24 de noviembre de 2015

Cómo NASA podría encontrar vida en Europa

Cómo NASA podría encontrar vida en Europa

por Iván Rodrigo Mendizábal
Foto: NASA
Foto: NASA
(Originalmente publicado: Popular Mechanics , 02 de junio 2015)
En la Europa Report 2013 de la película, una tripulación de astronautas sondea el hielo de una de las lunas más grandes de Júpiter, Europa, cuando (spoiler alert!) Se encuentran con vida alienígena letal. El escenario no es tan descabellada, de la Universidad Estatal de Arizona científico planetario Jim Bell dice PM (al menos no la parte de buscar vida en Europa).
"Es, incluso más que Marte, el lugar más próximo en el sistema solar, además de la Tierra, donde podría haber no sólo la vida, sino la vida compleja, debido a que los ingredientes están ahí", dice.
Por debajo de la corteza de hielo de agua que cubre la superficie de Europa, lo cual es un poco más pequeño que nuestra Luna, se encuentra un vasto océano, salado que contiene más agua que todos los que en la Tierra. Las fuerzas de marea creada por la fuerza de gravedad de Júpiter mantienen el agua se congele y proporcionan calor que podría ser una vida de gran ayuda para la vida. Además, Europa tiene ingredientes biológicos esenciales como el azufre, nitrógeno y carbono.
Así que si hay vida ahí abajo, ¿cómo diablos vamos encontramos?

"No tenemos un detector de la vida."

Por fin, la NASA tiene un plan para visitar este mundo atractivo. El 26 de mayo, la agencia espacial anunció que había elegido a los instrumentos que irán en una nave espacial que ser enviado a Europa en la década de 2020. Cámaras se asignarán cerca del 90 por ciento de la superficie lunar con una resolución de 164 metros por píxel y recopilar imágenes individuales hasta 100 veces más detallados durante una misión de dos a tres años. (La nave orbitará Júpiter en una órbita elíptica, en lugar de la luna misma, en parte para ahorrar combustible.) Durante sus 45 sobrevuelos de Europa, la nave volará dentro de 16 millas de la superficie en su máxima aproximación, y tan lejos como 1,700 millas. También probará bajo el hielo con el radar, estimar su espesor y la salinidad con magnetómetros, tratar de descubrir la composición de la marrón (posiblemente orgánica) suciedad en la superficie, crear mapas de calor, medir las partículas enrarecidos que componen de casi no la luna ambiente -existent, y tal vez incluso degustar un penacho de agua al volar a través de él.
Misión década de 2020 Europa de la NASA de hecho puede hacerse con el caso de que la luna tiene todos los ingredientes necesarios para la vida. Pero si la vida está ahí, esta misión es probable que lo encuentra.
"No tenemos un detector de vida", dijo Curt Niebur, científico del programa Europa de la NASA, durante la conferencia de prensa para anunciar los instrumentos científicos de la misión. "Sería maravilloso si veríamos clorofila, como se ve en las plantas de la Tierra. Pero no vamos a ver la clorofila. La madre naturaleza no va a ser tan amable con nosotros. Sería muy bueno si queremos ver los huesos fosilizados que sobresale de la superficie. Eso no va a suceder ".
Para saber realmente lo que está pasando en el océano de Europa, tendremos que estar más cerca de él. Un módulo de aterrizaje sería un lógico siguiente paso que sería parte de una futura misión que aún no tiene planificado que se guía por los nuevos datos. Desde la superficie, un módulo de aterrizaje Europa podría incluso ser capaz de enviar una sonda en el hielo.
"Llegar hasta el agua líquida es lo que todo el mundo sueña", dice Cody Youngbull, otro investigador de la Universidad Estatal de Arizona.

"La vida como la conocemos, necesita agua y los metales. ¿Cuáles son las concentraciones de metales en los océanos de Europa?"

Pero conseguir a través del hielo al agua por debajo será un gran desafío. A -260 grados Fahrenheit, el hielo es duro y puede ser millas de espesor. Lo mejor que podría pasar sería que la misión década de 2020 eran de encontrar grietas en la armadura de Europa en forma de grietas o agujeros en el hielo. Si no hay debilidad evidente, sin embargo, a continuación, planificadores de la misión podrían tener que probar un plan alternativo.
"La forma más sencilla de conseguir bajo el hielo no es tener que ir a través de él en absoluto, pero para entrar desde el borde", dice Andy Bowen, Gerente del Fondo Nacional de inmersión profunda en la Institución Oceanográfica Woods Hole. Aparte de eso, un vehículo submarino autónomo podría tener que derretir su camino a través del hielo utilizando el calor generado por un generador térmico de radioisótopos, dice Youngbull.
Si la NASA puede obtener una sonda por debajo de la superficie, la exploración del océano oculto de Europa presenta una serie de otros desafíos, comenzando con la forma de alimentar el robot ET-caza y la forma en que podría comunicarse con la Tierra o con otra nave espacial. Bowen imagina un escenario en el que un robot unspools una línea de fibra óptica como la seda de araña detrás de él, ya que se hunde bajo el hielo, proporcionando una conexión cableada para el módulo de aterrizaje que dio lugar a ella, y de la que los datos podrían ser transmitida a la Tierra. Incluso si congela el hielo alrededor de la línea, todavía sería proporcionar un conducto de nuevo a la superficie.
No será fácil, dice Bowen. "Usted tendría sin duda querrá asegurarse de que usted entiende que el hielo." Por ejemplo, los planificadores de la misión querrían saber si icequakes eran comunes. "Un poco de eso arruinaría su día debido a una fibra de vidrio muy frágil no se necesita mucho para romper o escindir." Suponiendo que no ocurrió, sin embargo, Bowen dice que la línea también puede llevar una carga de mantenimiento del poder desde el módulo de aterrizaje, así como proporcionar un relé para las imágenes y otros datos.

"Llegar hasta el agua líquida es lo que todo el mundo sueña."

Youngbull querría un explorador oceánico Europa para llevar a alta velocidad, de alta definición, cámaras hiperespectrales para registrar la máxima cantidad de información posible de abajo en las entrañas de la luna. Y la sonda necesitaría una manera de iluminar la oscuridad perpetua bajo el hielo, se necesitarían fuentes de luz láser y la excitación de banda ancha por lo sintonizables. Además, él le gustaría ver una miniatura, espectrómetro de masas de baja potencia para detectar moléculas orgánicas metalo-que es, moléculas orgánicas que incluyen metales-en el agua. "La vida como la conocemos, necesita agua y los metales", dice Youngbull. "¿Cuáles son las concentraciones de metales en los océanos de Europa?"
Una cromatografía líquida quiral También sería útil (y podría funcionar en concierto con el espectrómetro de masas), Youngbull dice, para detectar la quiralidad (o "lateralidad") de las moléculas en el océano. La vida en la Tierra sigue muestra una preferencia homoquiral, o de un solo uso de las manos, en su estructura molecular. "Encontrar una preferencia como en las aguas de Europa sería una fuerte indicación de metabolismo biológico", dice.
Por último, querría una gotita de la polimerasa reacción en cadena de instrumento digital, ya que esta herramienta podría caza de secuencias de ácidos nucleicos que también podrían indicar la vida. "Tal instrumento existe, porque yo les construyo en mi laboratorio."
Europa no es el único lugar tentador para buscar vida en el sistema solar. Lunas de Saturno Encélado y Titán también pueden tener océanos subsuperficiales, y así también compañeros de Júpiter lunas de Europa de Ganímedes y Calisto. La Agencia Espacial Europea está planeando una sonda luna de Júpiter propia, llamada lunas heladas de Júpiter Explorer (JUGO), que será lanzado en 2022 y realizar sobrevuelos de Ganímedes y Calisto, además de Europa. En la próxima década, tal vez finalmente pondremos un vistazo a estos lugares extraños y maravillosos.
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