martes, 22 de noviembre de 2016

MASCOT-2, la próxima sonda europea que aterrizará en un asteroide



MASCOT-2, la próxima sonda europea que aterrizará en un asteroide


En 2020 la ESA lanzará la sonda AIM (Asteroid Impact Mission) para estudiar el asteroide cercano a la Tierra (65803) Didymos. AIM llegará a Didymos dos años más tarde y estudiará el asteroide antes y después del impacto de la sonda DART (Double Asteroid Redirection Test) de la NASA. Pero además AIM llevará a la pequeña sonda MASCOT-2 (Mobile Asteroid Surface Scout-2) que aterrizará sobre Didymos.


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Sonda AIM con MASCOT-2 sobre la superficie de Didymos (ESA).
La sonda AIM de la ESA y DART de la NASA trabajarán conjuntamente para estudiar Didymos dentro del marco de la misión AIDA (Asteroid Impact and Deflection Assessment). Didymos es, como muchos otros asteroides cercanos (NEO) un cuerpo doble, de ahí su nombre (Δίδυμος significa ‘gémelo’ en griego). El cuerpo mayor —o Didymain— tiene 800 metros de diámetro, mientras que la luna tiene unos 150 metros y se conoce con el original apelativo de Didymoon.


MASCOT-2 (ESA).
MASCOT-2. Se aprecian las antenas del radar LFR (ESA).
MASCOT-2 se llama así porque se basa en el diseño de la sonda MASCOT-1 que viaja en la nave japonesa Hayabusa 2 rumbo al asteroide 162173 Ryugu, a donde llegará en 2018. MASCOT-2 ha sido desarrollado por la agencia espacial alemana DLR y aterrizará en Didymoon. Se trata de una pequeña sonda de 15 kg que deberá funcionar durante unos tres meses. MASCOT-2 llevará varios instrumentos, incluyendo una cámara, un radiómetro para determinar la temperatura y composición de la superficie y acelerómetros, además de un radar de baja frecuencia (LFR) que trabajará junto a un instrumento similar en la sonda AIM para determinar la estructura interna de Didymos de forma similar al instrumento CONSERT de la misión Rosetta.


Sonda AIM (ESA).
Sonda AIM (ESA).


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Sonda MASCOT-1 (ESA).
AIM soltará a MASCOT-2 sobre Didymoon desde una distancia de 50 metros de tal forma que la precisión en el aterrizaje sea de entre 1 y 3 metros. La misión de MASCOT-2 tendrá lugar antes del choque de la sonda DART de la NASA entre septiembre y octubre de 2022. Uno de los objetivos de MASCOT-2 es precisamente analizar las características de la superficie del asteroide de cara al choque con DART. Para observar el impacto, a 6,5 km/s, AIM se alejará hasta unos cien kilómetros del sistema doble. Juntas, las dos sondas de la misión AIDA servirán para determinar las propiedades de los NEOs —en este caso un asteroide de tipo Apolo— y servirán para probar las tecnologías asociadas con el desvío de asteroides peligrosos mediante interceptores cinéticos. En concreto, AIM deberá averiguar cómo influye el empuje debido a la eyección de material del impacto a la hora de desviar la órbita de un asteroide.


Sonda DART de la NASA (NASA).
Sonda DART de la NASA (NASA).


Trayectoria de AIM (ESA),
Trayectoria de AIM (ESA).


Trayectoria de DART (NASA).
Trayectoria de DART (NASA).
AIM no será la primera misión a un asteroide, por supuesto, pero sí será la primera a un asteroide doble (también probará un sistema de comunicaciones óptico mediante láser). Por su parte, MASCOT-2 se convertirá en la cuarta sonda europea que se pose en un cuerpo menor del sistema solar tras Philae, Rosetta y MASCOT-1. Queda mucho por explorar en el sistema solar interior.


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MASCOT-2 junto a su hermana mayor Philae (ESA).


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Elementos de la misión AIM (ESA).

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Vídeo sobre la misión AIM de la ESA:



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