jueves, 5 de julio de 2018

Encélado puede albergar vida extraterrestre

Encélado puede albergar
vida extraterrestre
Detectan por primera vez moléculas orgánicas
complejas en Encélado, una de las lunas de Saturno.
4 minutos de lectura
A pesar de que hace unos años no nos
resultaba una luna particularmente
interesante, pues apenas mide 500 kilómetros
de diámetro y parece una enorme bola
de nieve, lo cierto es que Encélado
es todo un descubrimiento y conforme
investigamos un poco más en ella,
más fascinante se vuelve. Ahora,
empleando espectrometría de masas
de la nave espacial Cassini de la NASA,
un equipo de científicos ha descubierto
moléculas orgánicas ricas en carbono
expulsadas de las grietas en la superficie
helada de Encélado. Así, las plumas de agua
salada que brotan de esta nívea luna,
acaban de reunir uno de los ingredientes
más importantes para la habitabilidad:
grandes moléculas orgánicas ricas
en carbono. Encélado se presenta como
un prometedor lugar para albergar
"Una vez más, Encélado nos ha impresionado.
Previamente solo habíamos identificado
las moléculas orgánicas más simples
que contenían algunos átomos de carbono,
pero incluso eso era muy intrigante",
dijo Christopher Glein, científico espacial
especializado en química extraterrestre
del Soutwest Research Institute (SwRI).
Pero se trata de moléculas enormes, complejas.
"Ahora hemos encontrado moléculas orgánicas
con masas superiores a 200 unidades
de masa atómica. Eso es más de diez
veces más pesado que el metano.
Con moléculas orgánicas complejas
que emanan de su océano de agua líquida,
esta luna es el único cuerpo además
de la Tierra que satisface todas las
requisitos básicos para la vida tal
como la conocemos", aclara Glein
en la revista Nature que publica el estudio.
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Estos hallazgos refuerzan la hipótesis de que,
en lo profundo de su corteza helada, Encélado
podría albergar una vida marina simple,
agrupada en torno a la calidez de los
respiraderos hidrotermales.
Gracias de nuevo, Cassini
Antes de que la nave Cassini se desintegrara
tras muchos años de intenso y fructífero
trabajo, tomó muestras de la columna
de material que emergía del subsuelo
de Encélado. El Analizador de Polvo Cósmico
y el Espectrómetro de Masa Iónico y Neutral
dirigidos por el SwRI hicieron mediciones
tanto dentro de la columna como en el
anillo E de Saturno, que está formado
por granos de hielo que escapan
de la gravedad de Encélado.

"Incluso después de su final, la nave espacial
Cassini continúa enseñándonos el potencial
de Encélado para avanzar en el campo de la
astrobiología en un mundo oceánico",
comenta Glein.
El año pasado, datos de Cassini revelaron
la presencia de hidrógeno molecular
en los penachos de la superficie de Encelado
-una posible fuente de lo que sería el agua
del océano reaccionar con las rocas a través
de procesos hidrotermales-.
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El planeta más frío del universo
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La calidez de los respiraderos permite
que tenga lugar un proceso diferente:
la quimiosíntesis. Las bacterias alrededor
de las ventilaciones aprovechan la energía
química para producir moléculas
de azúcar, alimento.

"El hidrógeno proporciona una fuente
de energía química que sostiene
a los microbios que viven en los océanos
de la Tierra cerca de los respiraderos
hidrotermales", expone Hunter Waite,
coautor del trabajo. "Una vez que haya
identificado una posible fuente de alimento
para los microbios, la siguiente pregunta
que debe hacerse es '¿cuál es la naturaleza
de los compuestos orgánicos complejos
en el océano?' Este documento representa
el primer paso en esa comprensión:
la complejidad en la química orgánica
más allá de nuestras expectativas".

Según los expertos, el siguiente paso
interesante sería enviar una nave espacial
que volara a través de la pluma de Encélado
y analizara esas complejas moléculas
orgánicas utilizando un espectrómetro
de masas de alta resolución para ayudar
a los científicos a determinar cómo se crearon.
"Debemos ser cautelosos, pero
es emocionante pensar que este
hallazgo indica que la síntesis
biológica de moléculas orgánicas
en Encélado es posible", dice Glein.
Mientras tanto, los investigadores aquí
en la Tierra siguen observando y
experimentando en respiraderos hidrotermales
con la esperanza de avanzar en nuestra
comprensión de cómo sería la vida
en la fascinante luna Encélado.
Referencia: Macromolecular organic compounds from
the depths of Enceladus, Nature,

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